世界上最老的大型掠食者「奇蝦」:長得可愛卻在「武力競賽」勝出

一項新研究發現,一種外型極度怪奇、口齒呈圓環鋸齒狀的深海生物,曾在史前與其他生物進行「武力競賽」過程中,演化出一種特殊的眼睛。這種放射齒目類 (Radiodonta,又稱奇蝦) 生物五億年前曾活躍於海洋,是地球最遠古的生物之一。最近的研究顯示了牠們的大眼是如何進化

January 16, 2021
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一項新研究發現,一種外型極度怪奇、口齒呈圓環鋸齒狀的深海生物,曾在史前與其他生物進行「武力競賽」過程中,演化出一種特殊的眼睛。這種放射齒目類 (Radiodonta,又稱奇蝦) 生物五億年前曾活躍於海洋,是地球最遠古的生物之一。最近的研究顯示了牠們的大眼是如何進化,帶給牠們在海中狩獵的強烈優勢;儘管當時其他海中生物也發展出了眼睛,但這類生物的眼睛更是先進,即便在海中的幽暗環境仍能看得很清楚。

世界上最老的大型掠食者「奇蝦」:長得可愛卻在「武力競賽」勝出

 

澳洲新英格蘭大學 (University of New England) 首席研究人員派特森 (John Paterson) 表示,五億前那場「武力競賽」是促成今日生命多樣化的關鍵之一,「那些奇蝦真的很奇怪,因為牠們看起來就像多種動物的不同部位組合在一塊。頭有用來捕捉獵物的帶刺附屬肢、圓形的嘴有鋸齒狀的牙、以及一對大眼。身體其他部分看起來像章魚,側身各有一排泳翼。牠們是第一批出現在地球上的生物之一,而牠們對狩獵特別在行,特別是牠們極好的眼力,為獵物們帶來了非常多壓力。為了面對這層壓力,那些獵物也必須跟著進化,否則就會滅絕。這場『武力競賽』是狩獵者與獵物間的長期鬥爭與進化,隨著獵物發展出更有效的防禦,狩獵者們也進化出更強大的『武器』。這場武力競賽,可以說是我們今天所見的生命多樣化起因之一。」

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「隨著5億年前生物們開始以對方為食,一個複雜的生態互動網路也隨之擴展,隨著時間的演進,那場擴展無疑創造出了更多新物種。」派特森與他的研究團隊多年來詳細檢查來自南澳洲坎加魯島 (Kangaroo Island) 鴯鶓灣 (Emu Bay) 頁岩的奇蝦化石,直到最近有關牠們的眼部終於有了突破性的發現。

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團隊發現,牠們光是一顆眼球就有多達2萬8千個晶狀體 (想像一顆巨大的眼球上面有2萬8千個小眼),其他擁有這麼多晶狀體的生物,大概只有蜻蜓了。派特森博士表示,「我們發現奇蝦有動物史上最大且最複雜的眼睛構造,牠們不只擁有神一般的眼力,海中各種不同光線程度的環境都能被牠們一覽無遺。」 

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這包括一千公尺深海的暗處,在那樣的深度陽光幾乎是不存在的,「奇蝦算是最遠古、最原始的節肢動物之一。如果沒有牠們,今天不會有這麼多種節肢動物,包括昆蟲、蜘蛛、甲殼動物及蜈蚣。」最早的奇蝦化石可追朔至5.18億年前,儘管目前並不確定牠們是如何絕種的,但這種生物至少活到了4億年前。牠們的體型從幾公分到兩公尺長都有。

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派特森博士補充,那些奇蝦可以說算是當時的「大白鯊」,因為牠們是海中最頂尖的掠食者,「有趣的是,體型最大的奇蝦,往往以微小的浮游生物為食,就像現今的某些大鯨魚。體型大的情況下,牠們的平均壽命也可能較長,也許長達幾十年,但這都只是猜測。」以上研究,已刊登於科學期刊《Science Advances》。

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TEEPR Jorge編:可愛想養

 

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參考資料:Daily Mail
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